Le Canal du Midi.... c'est quoi ???
L'idée de relier par un canal la Garonne à la Méditerranée date, en fait, de l'antiquité; elle a été reprise par Charlemagne, François 1ier puis Henri IV.

L'objectif initial était de réaliser un canal maritime (tracé en rouge sur la carte) pour permettre le transit des marchandises entre l'océan Atlantique et la mer Méditerranée sans devoir contourner l'Espagne par le détroit de Gibraltar ce qui représentait un périple de plus de 3.000 km (tracé en bleu).

Il faut attendre le XVIIe siècle et le règne de Louis XIV pour que Pierre-Paul RIQUET réussisse enfin à le mener à terme.

Pierre-Paul RIQUET était fermier des Gabelles du Languedoc et amassa une fortune personnelle considérable en prélevant l'impôt sur le sel pour l'Etat.

C'est en 1662, à l'âge de 58 ans, alors que l'espérance de vie moyenne de l'époque est de 40 ans, sa carrière achevée, qui entama son projet de création du canal.

Etudié en détail à partir de 1661, les plans ont commencé à prendre forme en 1662. Le Canal du Midi est achevé en 1681 après 12 ans de travaux.

C'est le plus ancien canal d'Europe encore en fonctionnement.

 

Le Canal du Midi parcourt 240 km, de Toulouse à l'étang de Thau. Une fois à Toulouse, les péniches empruntaient la Garonne pour rejoindre l'océan. Mais le cours du fleuve trop irrégulier oblige à creuser parallèlement le "Canal latéral à la Garonne" à la fin du XIXe siècle.

De la même façon, le Canal du Midi se prolonge à l'Est jusqu'au Rhône avec le "Canal du Rhône à Sète".

Le Canal du Midi en quelques chiffres :
     - la largeur du canal à la surface est de 20 à 24 mètres et de 5 à 10 mètres au fond,
     - le tirant d'eau (profondeur) est d'au moins 1,40 m.,
     - son creusement a démandé le retrait de 7.000.000 m³ de terre,
     - il est ponctué de 63 écluses; certaines sont doubles, triples ou quadruples (7 à Fonsérannes),
     - sa construction s'est étalée sur 20 ans depuis son étude jusqu'à son inauguration,
     - les travaux ont duré 12 ans est ont mobilisé jusqu'à 12.000 hommes,
     - le coût de sa construction est évaluée à 17.000.000 de livres,
     - annuellement, 50.000 touristes naviguent à bord de 450 bateaux de location.

Depuis le 7 décembre 1996, le Canal du Midi est classé dans la liste des sites relevant du patrimoine mondial de l'humanité par l'Unesco. 

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